Los ejércitos de robots luchan en las épicas batallas en pantalla de Battlecode.

Robotic armies battle in epic screen battles in Battlecode.

La competencia de programación de larga duración fomenta habilidades y amistades que duran toda la vida.

Battlecode, MIT’s long-running programming competition, pushes teams to spend hours coding and refining their bot armies in a quest for the perfectly crafted game plan.

En una sala abarrotada del Stata Center del MIT, cientos de robots digitales chocan en una pantalla gigante proyectada al frente de la sala. Una multitud de estudiantes en la audiencia jadea y aplaude mientras el resultado de la batalla pende de un hilo. En una esquina superior de la pantalla, las personas que han programado las estrategias de los ejércitos de robots narran la acción en tiempo real.

Esto no es el último evento de deportes electrónicos, es la competencia de larga duración Battlecode del MIT. Abierta a equipos de estudiantes de todo el mundo, Battlecode desafía a los participantes a escribir el código para programar ejércitos enteros, no solo bots individuales, antes de que luchen entre sí. Los dramáticos resultados, a menudo inesperados, se deciden en función de cuál estrategia de programación se alinea mejor con los parámetros del juego y las circunstancias de la batalla.

La competencia única lleva a los equipos a pasar horas codificando y perfeccionando sus ejércitos en busca del plan de juego perfectamente elaborado. Desde 2007, la competencia ha involucrado a estudiantes de secundaria y universidades de todo el mundo, aumentando la apuesta intelectual a medida que personas con diversos antecedentes abordan el desafío de formato abierto.

“Lo cambiamos todos los años, por lo que hay nuevas reglas, nuevos tipos de robots, nuevas acciones que pueden hacer entre sí y un nuevo objetivo para ganar”, dijo la copresidenta de Battlecode y estudiante de segundo año de MIT, Serena Li, antes de la final de este año el 5 de febrero. “Las estrategias cambian cada año porque el juego cambia”.

MIT estuvo especialmente bien representado en el torneo final de este año. De los 16 equipos finalistas, tres estaban compuestos completamente por estudiantes del MIT, mientras que otro incluía a tres estudiantes del MIT y uno de la Universidad de Yale. El equipo ganador estaba compuesto por estudiantes de la Universidad Carnegie Mellon y Georgia Tech.

Aunque la competencia de este año está oficialmente cerrada, el arduo trabajo y las largas horas requeridas para tener éxito en Battlecode a menudo crean un vínculo entre los participantes que dura mucho más allá del ajustado plazo de la competencia.

“El espíritu de los competidores es lo que hace que el programa sea tan bueno”, dice el compañero copresidente y estudiante de tercer año de MIT, Andy Wang. “Siempre hay equipos buscando crear robots y heurísticas cada vez más avanzados para resolver esto, y las personas están poniendo todo este trabajo y dedicación, solo para ser igualados por competidores que hacen lo mismo. Crea un ambiente realmente increíble cada año”.

Configuración del código

Desde principios de la década de 2000, Battlecode ha dado a los estudiantes una cantidad especificada de tiempo y poder de cómputo para escribir un programa para ejércitos de bots que luchan en un torneo al estilo de un videojuego.

Cuando el programa arranca en enero, se les da a los participantes el software de Battlecode y los parámetros del juego del año. A lo largo del Periodo de Actividades Independientes (IAP), que los estudiantes del MIT pueden tomar para obtener créditos del curso, los participantes aprenden a utilizar la inteligencia artificial, la búsqueda de caminos, los algoritmos distribuidos y más para hacer la mejor estrategia posible.

“Este es un juego demasiado complicado para jugar manualmente”, explica Isaac Liao, estudiante de último año del MIT, quien ganó el torneo principal el año pasado. “No puedes controlar cada unidad porque hay cientos de ellas y van por 2.000 turnos”.

Battlecode incluye pistas para participantes del MIT que compiten por primera vez, estudiantes universitarios de EE. UU. (incluidos los estudiantes del MIT que han competido antes), estudiantes universitarios internacionales y equipos de escuelas secundarias.

“La capacidad para que cualquiera compita realmente abre la oportunidad para que todos prueben sus habilidades en un campo de juego equitativo”, dice Wang. “Los estudiantes de secundaria y los estudiantes internacionales lo hacen muy bien, y es genial porque muchos de estos equipos se mantienen unidos y se mantienen en contacto incluso después de la escuela secundaria”.

Después de un mes de perfeccionar sus estrategias, los equipos comienzan a competir en partidos de torneos que conducen al evento final. Los organizadores de Battlecode vuelan a los finalistas internacionales y los alojan en un hotel, donde a menudo se conocen en persona por primera vez después de semanas de ida y vuelta en línea. Liao, quien ha competido durante varios años, dice que todavía mantiene contacto con antiguos competidores.

La batalla final se juega frente a una audiencia en vivo en el MIT, con los equipos principales recibiendo premios en efectivo.

A lo largo de los años, ha habido muchos eventos memorables. Un año, un estudiante del MIT rompió el juego al descubrir cómo salir del espacio de software diseñado para los concursantes. (Amablemente informó a los organizadores de la falla antes del torneo real). Otro año, los organizadores arrojaron una nueva variable a las batallas: zombies. Un equipo llegó a las finales escondiendo un bot en la esquina de la pantalla y dejando que el resto de los bots se convirtieran en zombies para consumir a la oposición.

El pozo de premios total de este año fue de más de $ 20,000. Los organizadores hicieron alrededor de 200 camisetas para regalar antes del evento final y se acabaron rápidamente.

La batalla final impredecible crea una escena tensa, ya que los competidores reciben un micrófono para explicar las estrategias que se desarrollan en la pantalla en tiempo real.

Wang dice que organizar el evento, que ha aumentado en complejidad con la inclusión de jugadores internacionales, es agitado pero divertido.

“Los miembros de Battlecode son todos muy amigables y acogedores, y es un gran momento dirigir el evento real y conocer a todas estas personas nuevas y ver este proyecto en el que trabajas durante todo el semestre unido,” dice Wang.

De hecho, el legado último de Battlecode podría ser la amistad formada a través de la intensa competencia.

“Muchos equipos están formados por estudiantes que no han trabajado juntos muy de cerca”, dice Wang. “Se encontraron entre sí a través del proceso de construcción del equipo o se conocen casualmente, pero muchos de ellos terminan manteniéndose juntos y hacen muchas cosas juntos. Es una forma de formar estos conocidos de por vida.”

Habilidades que duran toda la vida

Varios jugadores actuales y anteriores señalaron que las habilidades requeridas para tener éxito en Battlecode se transfieren bien a las startups.

“En lugar de otras competiciones donde solo estás frente a una computadora, hay mucho que ganar del trabajo en equipo en Battlecode,” dice el presidente senior y ex presidente Jerry Mao. “Eso realmente se transfiere a la industria y al mundo real.”

Los patrocinadores de este año incluyeron a Dropbox y Regression Games, ambos fundados por participantes anteriores de Battlecode. Otro patrocinador anterior, Amplitude, fue fundado por Spenser Skates ’10 y Curtis Liu ’10, quienes se conocieron durante Battlecode y han estado trabajando juntos desde entonces.

“Hay muchos paralelismos entre lo que estás tratando de hacer en Battlecode y lo que terminas teniendo que hacer en las primeras etapas de una startup”, dice Liu. “Tienes recursos limitados, tiempo limitado y estás tratando de lograr un objetivo. Lo que descubrimos es que probar muchas cosas diferentes, poner nuestras ideas ahí fuera y probarlas con datos reales, realmente nos ayudó a enfocarnos en las cosas que realmente importaban. Ese método de iteración y mejora continua sentó las bases de cómo abordamos la construcción de productos y startups.”

Más allá de las startups, los participantes y organizadores dijeron que Battlecode puede preparar a los estudiantes para una serie de carreras, desde el trading cuantitativo hasta el entrenamiento de sistemas de IA para realizar investigaciones. Tal vez por eso los estudiantes siguen regresando.

“Las habilidades más importantes para el éxito son muchas iteraciones y perseverancia y disposición para adaptarse sobre la marcha, básicamente para cambiar cómo estás trabajando rápidamente”, dice Wang. “Ves lo que están haciendo otros equipos y no solo estás compitiendo sino también hablando con ellos, estudiando lo que están haciendo bien y agregando sus fortalezas a tus bots. Creo que esas habilidades son importantes en cualquier lugar, ya sea que estés construyendo una startup, haciendo investigaciones o trabajando en una gran compañía.”

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