Después de Amazon, una ambición por acelerar la fabricación estadounidense.

Amazon inspires ambition to accelerate US manufacturing.

Jeff Wilke SM ’93, ex CEO del negocio de Consumidores Mundiales de Amazon, lleva su estrategia de LGO a su nueva misión de revitalizar la industria manufacturera en los EE. UU.

Jeff Wilke describes his LGO education as “a playbook for how to hone operations [that works] in any environment where people and technology are working side by side.”

Después de más de dos décadas como parte del equipo de liderazgo principal de Amazon, Jeff Wilke ayudó a transformar la forma en que las personas compran casi todo. Su siguiente acto no es menos ambicioso: demostrar que Estados Unidos puede fabricar prácticamente cualquier cosa.

En marzo de 2021, Wilke renunció a su cargo como CEO del negocio mundial de consumo de Amazon, que abarca el mercado en línea de la compañía, las tiendas de Amazon, Prime, 175 centros de cumplimiento y Whole Foods, y pronto asumió un nuevo papel como presidente de Re:Build Manufacturing.

El nombre de la empresa indica su misión más amplia: demostrar que Estados Unidos puede ser una potencia manufacturera del siglo XXI.

Re:Build nació en la primavera de 2020, de conversaciones entre Wilke y su compañero de clase de MIT Leaders for Global Operations (LGO), Miles Arnone SM ’93. En marzo de ese año, la pandemia de Covid ya estaba exponiendo las vulnerabilidades económicas y de seguridad creadas por décadas de externalización de la fabricación.

“En dos meses habíamos expuesto toda la fragilidad y los problemas en las cadenas de suministro de Estados Unidos”, dice Wilke. “Eso fue un poco el detonante para mí. El hecho de que el 85 por ciento de nuestros ingredientes farmacéuticos no se produzcan aquí en los Estados Unidos parece increíblemente arriesgado cuando se entra en una pandemia”.

Wilke pronto descubrió que él y Arnone, quienes tenían décadas de experiencia liderando empresas de herramientas de máquina y supervisando inversiones en empresas de fabricación en firmas de gestión de activos, estaban en la misma página, en más de una manera.

“Nos dimos cuenta de que no habíamos perdido la pasión y la motivación para lograr las mismas cosas”, dice. Compartían la convicción de que el futuro de la economía del país, y su seguridad nacional, depende del desarrollo de un sector manufacturero sólido que cree empleos duraderos y bien remunerados mientras fortalece esas vulnerables cadenas de suministro.

Bajo el liderazgo de Arnone como CEO y Wilke como presidente, Re:Build está en marcha. En dos años, la empresa ha crecido hasta casi mil empleados, abarcando sitios en 10 estados diferentes. Ha adquirido 11 empresas con diferentes sabores de experiencia en ingeniería en los sectores aeroespacial, de tecnología limpia, de salud e industrial. Re:Build está desarrollando una serie de capacidades de diseño e ingeniería para apoyar a los clientes industriales que necesitan soluciones para la “fabricación justo a tiempo” de una variedad de productos, desde alas de aviones hasta satélites y dispositivos médicos.

“Tenemos que reconstruir una base industrial que nos permita fabricar aquí las cosas que tienen sentido fabricar aquí”, dice Wilke.

Motivación autóctona

Aunque la pandemia reveló la urgencia de restaurar el sector manufacturero, las ideas detrás de Re:Build habían estado percolando durante décadas.

Wilke creció en Pittsburgh en la década de 1970. Presenció el constante declive de la venerada industria siderúrgica de la ciudad, y todos sus efectos secundarios en la sociedad. “Vi el impacto de la pérdida masiva de empleos en las familias y nuestra comunidad”, recuerda.

La experiencia dejó una profunda impresión, que persistió incluso cuando Wilke se fue a estudiar ingeniería química en la Universidad de Princeton y luego convirtió su pasión por la informática, como adolescente, en una posición de desarrollo de software en Andersen Consulting (ahora Accenture).

En 1991, Wilke decidió ingresar al programa MIT LGO (en ese momento conocido como “Leaders for Manufacturing”), atraído por su plan de estudios único, técnicamente exigente pero integral de una manera que parecía adaptada para estudiantes con experiencia laboral previa. Quería ayudar a dar forma al siguiente capítulo en el mundo de la fabricación y las operaciones. “Por eso me inscribí en LGO: quería ayudar a construir una empresa que creara riqueza y empleos”.

Además de obtener un MBA de la Escuela de Administración Sloan del MIT y una maestría de la Escuela de Ingeniería, los estudiantes de LGO participan en cursos prácticos enfocados en operaciones y completan una beca de investigación de seis meses con una de las más de 20 empresas asociadas de LGO, como Amazon, Verizon o Raytheon, y ahora Re:Build, que se convirtió en el socio industrial más nuevo en diciembre.

Los estudiantes realizarán pasantías en las áreas de fabricación esbelta, fabricación asistida por computadora y desarrollo y optimización de procesos, obteniendo exposición del mundo real a los procesos de vanguardia de Re:Build en todo, desde “aligeramiento”: la sustitución de materiales compuestos por metales más pesados, como en las alas de drones y aviones, hasta el suministro de componentes clave a fabricantes que trabajan en los sectores de electrificación, hidrógeno, almacenamiento de energía y tecnología de fusión.

“Somos uno de los principales empleadores para la clase de graduados actual”, dice Wilke. “En los ex alumnos de LGO, hay esta rara combinación de liderazgo, juicio empresarial y competencia técnica profunda, que es increíblemente valiosa”. Para cuando la clase de graduados de LGO de 2023 se una a la empresa, habrá 15 graduados del programa empleados allí, y contando.

“Estamos hablando de combinar todas las habilidades de liderazgo ‘suaves’ con todo el rigor requerido para comprender las matemáticas de la estadística, la optimización y el aprendizaje automático”, dice Wilke. “Es muy difícil enseñar y aprender todas las piezas necesarias para ser competente en esto, por eso no hay muchos programas como el LGO”.

Emergió de su tiempo en MIT en 1993 con herramientas que usaría una y otra vez, como vicepresidente y gerente general de productos químicos finos para la industria farmacéutica en AlliedSignal (ahora Honeywell) y más tarde en Amazon. “Comencé a ver el regalo que LGO me dio como un libro de jugadas para aprender a perfeccionar las operaciones”, dice Wilke. “Funcionan en cualquier entorno donde las personas y la tecnología trabajen juntas”.

Una aplicación principal del libro de jugadas del LGO

Wilke trajo una mentalidad de fabricación a su trabajo transformador en Amazon.

Fue contratado en 1999 por el fundador de Amazon, Jeff Bezos, para resolver un enrevesado rompecabezas logístico: cómo procesar, llenar y enviar rápidamente el número cada vez mayor de pedidos únicos e imposibles de predecir que llegaban a través de Amazon.com todos los días.

Una idea clave ayudó a Wilke a resolver la solución. Cuando entró en uno de los centros de cumplimiento de la compañía por primera vez, Wilke no vio un almacén minorista sino una fábrica.

“Vi personas, procesos, máquinas y tecnología y ciencias de la computación”, recuerda. “Los centros de cumplimiento, aeropuertos, hospitales, hoteles, incluso Disneyland, son operaciones complejas que están fabricando algo, aunque no necesariamente un producto físico”, dice. “Durante mucho tiempo, Amazon no fabricó un producto físico, pero ensambló pedidos para los clientes”.

Como vicepresidente y gerente general de operaciones de Amazon, Wilke recurrió a su libro de jugadas del LGO para resolver una serie de desafíos, incluida la reorganización del proceso para cumplir con los pedidos de los clientes.

“En LGO, pasamos mucho tiempo hablando de las matemáticas de la variación, formas de caracterizarla y mejorar los procesos mediante su comprensión”, dice. “Informó esta idea de que la cadena de suministro es un gran lugar para aplicar las herramientas analíticas de la optimización y el control del proceso”.

Wilke y su equipo rediseñaron la disposición de los centros de cumplimiento, construyeron nuevos programas y algoritmos para almacenar artículos y combinarlos eficientemente en los pedidos, y redujeron el tiempo promedio requerido para completar un pedido. Para 2003, los gerentes de Wilke podían sacar cualquier artículo por la puerta en dos horas y media. Eso permitió a la compañía hacer garantías muy precisas a los clientes sobre cuándo recibirían el artículo.

Alrededor de la misma época, otro equipo en Amazon desarrollaba un nuevo servicio de suscripción y buscaba una oferta clave en torno a la cual construirlo. “Decidimos construir ese servicio alrededor de la entrega rápida”, dice Wilke.

Así nació Amazon Prime, que ahora tiene más de 200 millones de suscriptores en todo el mundo que pagan por acceso a música, películas, ofertas y descuentos, y, por supuesto, entrega gratuita en dos días. Hoy en día, más de la mitad de todas las compras en línea de EE. UU. se realizan a través de Amazon.

En Amazon, Wilke también fue fundamental en el desarrollo y la codificación de los famosos “principios de liderazgo” de la compañía.

“Algunos ya estaban en uso y fueron lo que me atrajo a Amazon”, dice, “y algunos articulan un estilo de liderazgo que fue fuertemente influenciado por las ideas de LGO”.

Señala a “Profundizar” como ejemplo. “Entender todo el negocio y los detalles del proceso, esta idea de que ‘los líderes operan en todos los niveles’ y ‘ninguna tarea está por debajo de ellos’: ¡eso es totalmente LGO!”

Software y servicio

Wilke cree que la misión original de LGO: “unir liderazgo y tecnología para mejorar estos negocios intensivos en operaciones” sigue siendo tan importante ahora como lo era cuando él asistió.

Esa es una de las razones por las que Wilke ha estado muy involucrado con el programa LGO del MIT, sirviendo como copresidente de la junta directiva durante una década. “Es intelectualmente estimulante, y parece que el programa persigue una noble misión”, dice.

“El impacto de Jeff en el mundo y en nuestra vida diaria es tremendo”, dice el director ejecutivo de LGO, Thomas Roemer. “Él inspira a todos en la comunidad de LGO del MIT con su ejemplo de aplicar nuestra base técnica y de liderazgo de maneras completamente nuevas que transforman el mundo. Pero estoy aún más impresionado por su humildad y su pasión y dedicación al programa LGO”.

Al mismo tiempo, ha sido un fuerte defensor de asegurarse de que el plan de estudios de LGO se mantenga al día.

“Tenemos que reinventar la ciencia de la gestión para un mundo en el que las máquinas y los humanos trabajen juntos”, dice. Acredita la reciente aparición de ChatGPT y otros avances en inteligencia artificial con despertar a más educadores y líderes de la industria sobre la necesidad de cambiar la forma en que operan. “El truco para mantenerse relevante, para LGO, es mantenerse al tanto de la tecnología que cambia la forma en que se hacen los negocios”.

Wilke lleva a cabo lo que predica. Justo después de dejar Amazon a principios de 2021, y antes de lanzarse a la tarea de revitalizar la fabricación estadounidense, pasó dos semanas enseñándose a programar en Python.

Desde entonces, Wilke se ha dedicado a llevar esa pasión por combinar software, hardware e intuición humana para ampliar oportunidades a otros rincones de la academia y de Estados Unidos. A través de su fundación familiar, Wilke y su esposa Liesl se han comprometido a financiar cátedras de informática en cada una de las 35 universidades tribales que atienden a estudiantes indígenas en todo Estados Unidos.

Wilke, que forma parte del consejo de Code.org, cree firmemente en el poder que tiene la inversión en software para expandir la productividad.

Con 25 científicos informáticos internos, el software es una de las capacidades principales de Re:Build. Cuando habla con líderes de otras empresas, Wilke busca ver si hay un científico informático en la alta dirección. “Quieres a alguien sentado en esa mesa que todavía esté escribiendo código, al día con las arquitecturas más actuales, que pueda asesorar a los ejecutivos a medida que toman decisiones sobre procesos para productos.”

Pensando a largo plazo

En Re:Build, Wilke y Arnone han desarrollado su propio conjunto de principios para guiar a sus empleados. Muchos se destilan de la carrera legendaria de Wilke, y están infundidos de manera similar por su experiencia en LGO. Señala el número 14: “Nos centramos y medimos los insumos que controlamos y esperamos un rendimiento excelente en las métricas de entrada para crear valor a largo plazo”.

Wilke está decidido a crear una cultura en Re:Build que se centre no en la ingeniería financiera a corto plazo o los objetivos de ganancias trimestrales, sino en la creación de valor a largo plazo, para los inversores, los empleados y la sociedad.

Re:Build ofrece una variedad de servicios para empresas manufactureras que ensamblan productos tan diversos y complejos como aviones, plantas de energía, stents o satélites. “Las empresas que construyen estas cosas necesitan socios sofisticados que puedan coingeniería con ellas, diseñar con ellas, construir subcomponentes e incluso hacer el ensamblaje final con ellas”, dice Wilke.

Su enfoque inicial ha sido adquirir empresas existentes; con el tiempo, la empresa planea desarrollar sus propias plantas de fabricación. En abril, Re:Build anunció que construiría su primera planta cerca de Pittsburgh (New Kensington, Pennsylvania), no muy lejos de donde creció Wilke. “¡No puse mi mano en la balanza!”, dice.

La construcción de esas plantas es clave para ayudar a las empresas sólidas a realizar su potencial, pero también es intensiva en capital. Wilke señala las estructuras de incentivos de los fondos de capital privado, que quieren ver retornos mucho más rápidos, como una fuerza clave que ha impulsado la fabricación offshore en las últimas décadas.

“Construir buenas empresas lleva tiempo”, dice. Si tienen éxito, el caso más amplio para un renacimiento más amplio en la fabricación estadounidense se hará solo. “El dinero sigue al éxito. No tenemos que hacer mucho más que hacer que las personas que invirtieron en nosotros originalmente lo hagan bien”.

“Estamos empezando. Y no creo que seamos la única empresa que haga esto”.

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